Le delta du Danube, la Toison d’or, Jason et les Argonautes

Selon l’une des plus belles légendes de l’antiquité grecque, ce serait l’intrépide Jason, envoyé par son oncle, le roi Pélias, à la conquête de la Toison d’or, qui aurait avec ses Argonautes, lors d’un périlleux voyage de retour, pénétré pour la première fois dans le labyrinthique et fascinant delta du Danube. Le navire aurait ensuite remonté le fleuve jusqu’au delà des Portes de Fer. L’itinéraire incertain du retour varie selon les auteurs.

Ce magnifique récit mythologique reflète la fascination que le fleuve, ses nombreuses embouchures et son delta labyrinthique, exerçaient sur le monde de l’antiquité : Hérodote et Érastothène y dénombraient cinq bouches, Pline l’Ancien, six, Strabon et Ptolémée, sept, dont la « bouche sacrée ».

Constantin Volanikis (1837-1907) : le périple des Argonautes

Pélias, roi usurpateur d’Iolcos en Thessalie, une ville grecque de la mer Égée, au sud du mont Olympe, avait ordonné à son neveu Jason de s’emparer de la Toison d’or en espérant ainsi ne jamais le revoir. La Toison d’or, une dépouille précieuse d’un bélier divin était gardé par un dragon sur les terres du roi de Colchide, pays situé entre le Caucase et le Pont-Euxin (mer Noire). Jason fit construire un navire, l’Argo (L’intrépide), pour aller la conquérir. Il s’en empara avec l’aide de Médée, magicienne et fille du roi de Colchide qui était tombée éperdument amoureuse du héros grec et qui s’enfuit avec lui à bord de l’Argo poursuivi par la flotte ennemie. Devant l’impossibilité de franchir le détroit du Bosphore pour rejoindre la Méditerranée puis la mer Égée, Jason se dirigea vers les bouches d’un fleuve immense indiqué sur une ancienne carte égyptienne : l’Istros.

Lorenzo Costa il Vecchio (vers 1460-1535) : L’embarquement des Argonautes (vers 1500-1530)

Selon plusieurs récits dont celui du poète Appolonios de Rhodes (env. 295-env. 215 avant J.-C.) intitulé l’Argonautica ou Les Argonautiques, poème composé au IIIème siècle avant Jésus-Christ, Jason et ses compagnons d’aventure auraient pendant leur voyage de retour pénétré dans le delta de l’Istros (le Danube), remonté le fleuve jusqu’au confluent de la Drava (rive droite) puis navigué sur celle-ci vers l’amont, rejoint par voie de terre le Pô (l’Éridan) qu’ils auraient également remonté avant d’atteindre le Rhône sur lequel ils seraient descendu jusqu’en Méditerranée. L’Argo longera encore l’Italie et ira s’échouer quelques temps sur les bancs de sable des Syrtes au large de la Lybie. Les Argonautes feront enfin étape sur l’île de Circée et rencontreront des monstres de l’Odyssée avant de rentrer à Iolchos.
Jason n’était toutefois pas au bout de ses épreuves en arrivant en Thessalie. Il découvrira alors que son père et roi légitime, Éson, frère de Pélias, avait été mis à mort par celui-ci. Sa compagne, la reine et magicienne Médée, tante de Circée, l’aidera à venger la mort de son père.
Le héros de la Toison d’or mourra, selon la légende, assommé par un morceau de l’Argo, qui avait été offert à un temple.

Carte d’après le voyage des Argonautes par le géographe et cartographe flamand Abraham Ortelius (1527-1598)

Mais qui étaient les Argonautes ?

Plusieurs hypothèses s’affrontent. Les Argonautes auraient été, si l’on en croit Appolonios de Rhodes, une cinquantaine parmi lesquels, Argus, le constructeur du bateau, l’Atalante, la chasseresse et seule femme à bord du bateau, Castor et Pollux, Héracles, Idmon et Mopsos, devins légendaires, Lyncée, Méléagre, Nauplius, Oilée, Orphée le joueur de lyre, Pélée, père d’Achille et mari de Thétis, nymphe marine, Périclymène, un fils de Poséidon, Télamon, père d’Ajax, Typhis, timonier du navire, Zéthée et Calaïs, fils ailés de Borée, le vent du Nord et qui combattirent les Harpies au large de la Bérycie. Médée, fille d’Éétes, roi de Colchide se joindra à eux après avoir aidé Jason à s’emparer de la Toison d’or.

Un long et périlleux voyage sur les mers, les terres et les fleuves

Appolonios de Rhodes : L’Argonautica ou Les Argonautiques

Le poète Appolonios de Rhodes est né à Alexandrie aux environs de 295 avant J.-C. À la suite de la première publication de L’Argonautica (Appolonius est alors âgé de 18 ans), son maître, Callimaque de Cyrène (vers 305-vers 240 av. J.-C.) l’accuse de l’avoir plagié et obtient son exil. Appolonios choisit Rhodes où il remaniera et republiera son récit en quatre chant (250-240 av. J.-C.). Il pourra retourner à Alexandrie et deviendra précepteur du futur pharaon Ptolémée III, Évergète Ier dit  » le bienfaiteur  » (vers 283-vers 221 av. J.-C.) puis directeur de la prestigieuse bibliothèque d’Alexandrie. Il meurt aux environs de 215 avant J.-C.

Eric Baude, révisé décembre 2017

 Sources :
Bernard Pierre, Le Roman du Danube, « Delta blond et mer Noire », Plon, 1987
Pour en savoir plus sur Jason et la Toison d’or :  www.mythologica.fr/grec/argonaute.html

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