Rome et le Danube

Ce n’est qu’à la fin du règne d’Auguste que le Danube a été atteint par l’empire romain. Malgré la présence de camps militaires sur ses rives et d’ une flotte militaire aux bateaux très habiles qui naviguaient sur le fleuve, cette frontière resta le point faible de la défense romaine et toujours sous la menace des peuples extérieurs à l’empire qui refusaient une cohabitation pacifique avec Rome.

« Établie sur le Rhin après la conquête des Gaules, complétée depuis 83 après J.-C. par l’organisation défensives des Champs Décumates[1] qui couvrait le Main, le Neckar et le Jura souabe protégés par le limes[2] , la frontière de l’empire romain l’est beaucoup plus tard sur le Danube qui n’a été atteint qu’à la fin du règne d’Auguste et a toujours constitué le point faible de la défense romaine : la conquête de la Pannonie a permis de contrôler la ligne de la Save[3] ainsi que la vieille route de l’ambre allant d’Aquilée sur l’Adriatique à Carnuntum sur la rive droite du Danube, face à l’actuelle Bratislava[4] , qui gagnait ensuite l’Allemagne du Nord ; mais le soulèvement dalmate et l’échec des campagnes de Germanie ont empêché Rome de porter la frontière au-delà, faute d’effectifs qui ont toujours fait défaut par la suite. Le front du Danube moyen et inférieur est resté sous la menace constante des incursions des Daces et des autres peuples frontaliers qui refusaient une coexistence acceptée au contraire par les Germains transrhénans plus ou moins romanisés.

Le roi dace Decebal, redoutable adversaire de Rome
Le roi dace Decebal, redoutable adversaire de Rome

À partir de 86 après J.C., ces hostilités permanentes menées par le roi dace Decebal qui réussit à anéantir une armée romaine et risquait de devenir l’âme de coalitions dangereuses sur une frontière difficile à défendre en raison du redent constitué par le coude du Danube vers le sud, déterminèrent l’empereur Trajan à la conquête de la Dacie qui nécessita les deux «guerres daces» (101-102 et 105-106). Les épisodes de cette difficile conquête Trajane au cours desquels a été construit le pont de pierre[5] de Drobeta dans les Portes de fer sont retracés à Rome par les bas-reliefs de la colonne (Turnu Severin). La poussée barbare persista cependant et, à la faveur de l’anarchie militaire régnant à Rome, aboutit à l’effondrement du limes et aux catastophes du IIIème siècle où Alamans et Goths ravagent l’Italie, les provinces danubiennes et la Grèce, et après lesquelles une frontière sûre ne put être établie qu’au prix de l’abandon de la Dacie et des Champs Décumates, ainsi que d’une pénétration pacifique mais dense de Germains installés dans l’Empire au titre de «fédérés», colons et militaires.

Forteresse de Comariorum,  gravure de Marsigli, 1726

Forteresse de Comariorum, gravure de Marsigli, 1726

Durant toute la période romaine, le Danube a vécu de la vie du limes, à la fois frontière jalonnée de camps militaires puis, à partir du IIIème siècle, défendue par des forteresses échelonnées en profondeur servant de point d’appui à de puissantes forces d’intervention, zone d’échanges de tous ordres avec le monde barbare et rocade militaire le long de laquelle se déplaçaient les troupes en opération et qu’empruntaient les transports destinés à leur ravitaillement. C’était une monde original, isolé des régions intérieures souvent moins peuplées, auquel une administration dense, une forte occupation militaire et des brassages incessants de population assuraient une profonde unité, formant une zone de développement économique continue des bouches du Rhin à celles du Danube, le long de laquelle se sont propagées les religions d’origine orientale, culte de Mithra et christianisme notamment.

Sur le Danube lui-même, Rome s’est manifestée dès le règne d’Auguste par la présence dans le Delta d’une flotille chargée de la surveillance des côtes puis du fleuve sur toute sa longueur ainsi qu’à l’appui et au transport des troupes d’intervention.

Sur le Danube inférieur, elle a été stationnée à Noviodunum, près de l’actuelle ville roumaine d’Isaccea et à Aegyssus (Tulcea), d’autres unités étant réparties le long des postes du limes, notamment à l’embouchure du Siret, pour assurer le service de la douane romaine dont les points de passage étaient fortifiés. Le noeud de la défense était le camp de Troesmis, dans la région de Galazti-Braïla, dont dépendaient les camps d’Axiopolis (Cernavoda), de Capidava, gué important du Danube, de Carcium, (Harsova) ; Tropaeum Trojani (Adamclisi), où subsiste le trophée dédié aux morts des guerres daces, était également siège d’une garnison. En amont, Durustorum (Silistrie), Novae (Svistov), Oecus, Ratiaria, Bononia (Vidin), Sexaginta Prista (Ruse), Drobeta (Turnu Severin), Viminacum (Kostelac en Serbie, à l’est du confluent de la Morava), Singidunum, (Belgrade), Cibalae (au sud de la Drava), Intercisa (Dunapentele en Hongrie), Aquincum (Budapest), Brigetio (près de Komarom), Carnuntum dont le site a été ensuite abandonné, Vindobona (Vienne), Lauriacum (Lorch), Cetium (Sankt Pölten), Lentia (Linz), Castra Batava (Passau) et Castra Regina (Regensburg[6]) étaient également, de même qu’Augusta Vindelicum (Augsbourg), située plus au sud, des villes issues des camps du limes, souvent établies d’ailleurs sur d’anciens habitats celtiques.

Le Danube était longé sur sa rive gauche jusqu’en Forêt-Noire par une route où aboutissaient des voies en provenance de l’intérieur, d’Andrinopole, de Serdica (Sofia) et, au delà, de Byzance et de Thessalonique, — de Naïssus (Niš) et de la côte dalmate —, enfin d’Italie par les cols alpins ; dans les défilés des Portes de Fer, on voyait avant sa submersion par la retenue des ouvrages hydroélectriques, la route taillée dans la roche par Trajan dont le souvenir est perpétué par l’inscription rupestre dite « Tabula Trajan ». Malgré leur importance et leur étendue révélées par l’archéologie, les cités danubiennes, situées dans des zones où les opérations militaires n’ont guère cessé, paraissent avoir connu un développement moindre qu’ailleurs notamment dans les cités rhénanes, plus précoces, fondées dans des contrées moins rudes et où commandaient des princes de la maison impériale. En l’absence de colonies, l’urbanisation s’est limitée aux grands axes de sorte que les peuples autochtones ont conservé leur encadrement régional et constitué des entités ethniques relativement résistantes aux influences urbaines et à l’assimilation. En Dacie, l’importance de l’occupation militaire et de la colonisation jointe à des contacts anciens et prolongés ont assuré une profonde romanisation qui a subsisté jusqu’à nos jours ; l’ouverture de routes a permis l’exploitation intensive des mines de fer, de cuivre, et surtout d’or dont l’Empire avait grand besoin pour régler le déficit de son commerce extérieur et couvrir les frais des grands travaux publics. Cet essor économique entretenait sur le Danube et ses affluents, la Save particulièrement, une navigation marchande active, aux mains de corporations de nautes connues par les inscriptions (nautae universi Danubii de Axiopolis).

Au cours des IIème et IIIème siècles, grâce à l’importance des marchés militaires et barbares, cet axe économique danubien, prolongé aussi bien vers la Germanie que vers l’Asie mineure, l’a progressivement emporté sur les itinéraires méditerranéens convergeant sur Rome qui cesse d’être le centre du commerce européen ; l’essor des villes danubiennes contraste avec la stagnation de celles du sud-ouest de la Pannonie ; les villes de la mer Noire, en relation directe avec la Dacie, entretiennent vers l’Asie mineure un trafic animé par la présence tout le long du fleuve de marchands orientaux qui s’accentuera sous le Bas-Empire et durant les siècles suivants. Le déplacement des réseaux commerciaux s’est prolongé par un déplacement des pouvoirs politiques vers les frontières de plus en plus menacées qui a donné à la Pannonie et à l’Illyricum[7] un poids toujours plus décisif dans l’Empire et affirmé l’importance de Byzance, de même que sur le Rhin et la Moselle Cologne et Trêves prenaient le pas sur les villes de l’intérieur et sur Rome. »

Sources : Jean Ritter, Le Danube, PUF, Paris, 1976

[1] Champs Décumates : territoire situé entre la rive droite du Rhin et le cours supérieur du Danube. Ce territoire fut annexé à l’Empire romain au 1er siècle après J.-C. sous les Flaviens.
[2] Le Limes : frontière entre l’empire romain et le monde barbare, à savoir les peuples ne parlant ni grec ni latin. Le limes danubien reposait sur des fortifications reliées entre elle par une voie qui suivait le Danube. Une flotte de bateaux répartie dans plusieurs ports fluviaux venait compléter le dispositif de défense.
[3] Affluent du Danube
[4] En réalité un peu en amont de Bratislava et du confluent de la Morava avec le Danube sur la rive droite
[5] et de bois
[6] Ratisbonne
[7] Illyrie : Province romaine située sur la rive orientale de l’Adriatique correspondant à peu près à l’Ouest de la Croatie, de la Slovénie, de la Bosnie-Herzégovine, du Monténégro de l’Albanie et du Kosovo actuels.

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